南水北调工程是迄今为止人类所计划过的最庞大的建设工程,历时50年,总投资将超过5000亿元人民币。根据水利部的规划,该工程以长江丰富的水源为依托,年调水448亿立方米,可基本缓解黄淮海流域、胶东地区和西北内陆河部分地区水资源严重短缺的状况,并逐步遏制因严重缺水而引发的严重生态环境问题。
国务院南水北调办公室总工 汪易森

我国水资源的地理分布极不均衡,降水量从东南向西北逐渐减少,东南沿海地区正常年份降水量大于1200毫米,西北则少于250毫米。

黄河是中国西北、华北地区的重要水源,但如今已难以见到当年大诗人李白所颂赞的“黄河之水天上来,奔流到海不复回”的壮观景象了。近10年来,黄河源区干旱趋势加重,中小型湖、塘干涸,草场大面积退化和荒漠化,多年冻土层出现萎缩。下游在1972—1999的28年中有22年断流,1997年利津站断流226天,断流河段上延到开封附近。